Il canale vaginale è rivestito da una membrana mucosa costituita superficialmente da un epitelio pavimentoso pluristratificato

Il canale vaginale è rivestito da una membrana mucosa costituita superficialmente da un epitelio pavimentoso pluristratificato: numerosi strati di cellule che, specialmente nello strato più esterno assumono una forma appiattita, più sviluppata in lunghezza. La parete vaginale è costituita da tre stati. Quello più interno è costituita da epitelio squamoso non cheratinizzato, con una lamina propria (uno strato sottile di tessuto connettivo) al di sotto di esso. Superiormente vi è uno strato muscolare liscio con fasci di fibre che corrono longitudinalmente. Infine, all’esterno si trova uno strato di tessuto connettivo chiamato avventizia. Alcuni testi, tuttavia, elencano quattro strati contando separatamente i due sottostrati della mucosa (epitelio e lamina propria).

Lo strato muscolare liscio all’interno della vagina possiede una debole forza contrattiva che può creare una certa pressione nel lume della vagina e permettendo alcune delle forze di contrattazione più importanti, come durante il travaglio.

La lamina è ricca di vasi sanguigni e linfatici. Lo strato muscolare è composto da fibre muscolari lisce, con uno strato esterno di muscolo longitudinale, uno strato interno di muscolo circolare e una fibra muscolare obliqua in mezzo. Lo strato esterno, l’avventizia, è uno strato sottile e denso di tessuto connettivo ed è associato a tessuto connettivo lasso contenente vasi sanguigni, vasi linfatici e fibre nervose che si trovano tra gli organi pelvici. La mucosa vaginale è assente dalle ghiandole e forma pieghe (creste trasversali o rugae), che sono più prominenti nel terzo esterno della vagina; la loro funzione è di fornire alla vagina un’area di superficie aumentata per l’estensione e l’allungamento.

L’epitelio dell’ectocervice (la porzione uterina del collo dell’utero che si estende nella vagina) è un’estensione dell’epitelio vaginale. L’epitelio vaginale è costituito da strati di cellule, tra cui cellule basali, cellule parabasali, cellule piatte squamose superficiali e cellule intermedie. Lo strato basale dell’epitelio è il più mitoticamente attivo e quindi in grado di riprodurre nuove cellule. Le cellule superficiali vengono costantemente sostituite dalle cellule basali. L’estrogeno induce le cellule intermedie e superficiali a riempirsi di glicogeno. Le cellule dallo strato basale inferiore passano dall’attività metabolica attiva alla morte (apoptosi). In questi strati intermedi di epiteli, le cellule iniziano a perdere i loro mitocondri e altri organelli. Le cellule mantengono un alto livello di glicogeno rispetto ad altri tessuti epiteliali nel corpo.

Sotto l’influenza degli estrogeni materni, la vagina di una neonata è rivestita da un epitelio squamoso stratificato denso (o mucosa) per un tempo che varia da due a quattro settimane dopo la nascita. Da allora fino alla pubertà, l’epitelio rimane sottile con solo pochi strati di cellule cuboidali prive di glicogeno; inoltre si presenta con poche rughe e di colore rossastro. Quando inizia la pubertà, la mucosa si ispessisce e di nuovo diventa epitelio squamoso stratificato con cellule contenenti glicogeno, sotto l’influenza dei livelli di estrogeni in aumento. Infine, l’epitelio si assottiglia dalla menopausa in poi e alla fine cessa di contenere il glicogeno, per via della mancanza di estrogeni.

Le cellule squamose appiattite sono più resistenti sia all’abrasione che all’infezione. La permeabilità dell’epitelio consente una risposta efficace dal sistema immunitario poiché gli anticorpi e altri componenti immunitari possono facilmente raggiungere la superficie. L’epitelio vaginale si differenzia dal tessuto simile della te. L’epidermide della cute è relativamente resistente all’acqua poiche contiene alti livelli di lipidi, mentre l’epitelio vaginale contiene ne contiene di inferiori. Ciò consente il passaggio di acqua e sostanze idrosolubili attraverso il tessuto.

La cheratinizzazione si verifica quando l’epitelio è esposto all’atmosfera esterna secca. In circostanze anormali, come nel prolasso degli organi pelvici, la mucosa può essere esposta all’aria, diventando secca e cheratinizzata.